Hace poco más de dos años, el empresario de tecnología en serie Ben Lamm se acercó al renombrado genetista de Harvard George Church. Los dos se conocieron en Boston, en el laboratorio de Church, y esa fructífera conversación fue el catalizador de la start-up Colossal, que anuncia su existencia el lunes.


Ben Lamm (I) y George Church.
  • El empresario tecnológico Ben Lamm está ayudando a financiar un proyecto del genetista de Harvard George Church para revivir el mamut lanudo.
  • El proyecto, llamado Colossal, tiene como objetivo crear un ternero en tan solo seis años, dijo Church a CNBC.
  • Los defensores también dicen que reforestar el Ártico con mamuts lanudos cultivados en laboratorio podría frenar el calentamiento global al frenar el derretimiento del permafrost, donde el metano está atrapado actualmente.

Hace poco más de dos años, el empresario de tecnología en serie Ben Lamm se acercó al renombrado genetista de Harvard George Church. Los dos se conocieron en Boston, en el laboratorio de Church, y esa fructífera conversación fue el catalizador de la start-up Colossal, que anuncia su existencia el lunes.

El objetivo de la start-up es ambicioso y un poco loco: su objetivo es crear un nuevo tipo de animal similar al extinto mamut lanudo mediante la ingeniería genética de elefantes asiáticos en peligro de extinción para soportar las temperaturas del Ártico.

El proyecto ha estado dando vueltas durante años, pero nadie le había dado fondos suficientes para ponerlo en marcha. Ahora es una compañía con $ 15 millones en fondos iniciales de una variedad de inversores y Lamm como CEO.

«Tuvimos alrededor de $ 100,000 en los últimos 15 años, que es mucho, mucho menos que cualquier otro proyecto en mi laboratorio, pero no por falta de entusiasmo», dijo Church a CNBC. «Es, con mucho, la historia favorita. Nunca hemos hecho un comunicado de prensa al respecto en todos esos años. Simplemente surge naturalmente en la conversación».

Church, profesor Robert Winthrop de Genética en la Escuela de Medicina de Harvard y miembro de la facultad del Instituto Wyss de Ingeniería Biológicamente Inspirada en la Universidad de Harvard, tiene una carrera científica histórica. Inició el Proyecto Genoma Personal, inició más de 20 empresas y tiene más de 100 patentes a su nombre.

Hasta ahora, la visión de Church para revivir al mamut lanudo era «principalmente soñar y hablar», dijo. «Ben salió de la nada, creo que inspirado a una distancia de lo que estaba leyendo sobre este proyecto tan carismático, que estaba muy poco financiado».

Colossal podría tardar tan solo seis años en crear un ternero, dijo Church a CNBC. La línea de tiempo es «agresiva», admitió. «Cuando la gente solía hacerme esa pregunta, dije: ‘No tengo idea. No tenemos ninguna financiación». Pero ahora, no puedo esquivarlo. Yo diría que seis no está fuera de discusión».

«Nuestro objetivo es la desextinción exitosa de manadas inter-breedables de mamuts que podamos aprovechar en la reforestación del Ártico. Y luego queremos aprovechar esas tecnologías para lo que llamamos conservación reflexiva y disruptiva», dijo Lamm a CNBC.

Los defensores del proyecto dicen que reforestar el Ártico con mamuts lanudos podría frenar el calentamiento global al frenar el derretimiento del permafrost, donde el metano está atrapado actualmente.

Lamm ha fundado y vendido múltiples start-ups a empresas como LivePerson, Zynga y Accenture y, más recientemente, fue el fundador y CEO del proveedor de inteligencia artificial Hypergiant.

Colossal «es una compañía con fines de lucro», dijo Lamm a CNBC, pero no es probable que haya un retiro rápido para los inversores. «Ninguno de nuestros inversores está enfocado en monetizar en este momento, lo cual es genial», dijo Lamm.

La ronda de semillas de $ 15 millones fue dirigida por Thomas Tull,y otros participantes incluyen Draper Associates de Tim Draper, Winklevoss Capital y el gurú de autoayuda Tony Robbins, entre otros.

Otro inversionista y asesor, Richard Garriott, presidente de The Explorers Club y empresario de videojuegos que gastó $ 30 millones para ir al espacio como turista, dijo a CNBC que estaba entusiasmado con las futuras aplicaciones de la biología sintética, refiriéndose a la ciencia de rediseñar organismos para fines específicos, además del mamut lanudo.

«Más allá del asombro de que la ‘desextinción’ se vuelva real, probar la tecnología con la desextinción es solo el comienzo. Estas mismas tecnologías podrán resolver una gran variedad de problemas humanos», dijo Garriott a CNBC. «La biología sintética nos permitirá crear nuevas formas de vida que pueden abordar problemas masivos, desde la limpieza de petróleo y plástico hasta el secuestro de carbono y mucho más. Resolver el rechazo de tejidos y los úteros artificiales ayudará a mejorar y extender la vida de todos los humanos».

Un elefante modificado genéticamente

El mamut lanudo se ha extinguido en su mayoría durante 10.000 años, con las poblaciones vestigiales finales sobreviviendo hasta hace unos 4.000 años.

Genéticamente, sin embargo, el mamut es muy similar al elefante asiático.

«El elefante asiático es una especie en peligro de extinción. Y por eso queremos preservarlo», dijo Church.

«Hay dos cosas principales que lo están poniendo en peligro. Uno es un virus del herpes. Y el otro es la proximidad a los humanos. Así que nos gustaría arreglar ambos y darles un nuevo hogar, donde hay grandes cantidades de espacio casi sin humanos, que es el norte de Canadá, Alaska y Siberia».

Así que Colossal tiene como objetivo crear un elefante asiático genéticamente modificado con resistencia al virus del herpes y la capacidad de soportar las temperaturas heladas.

El ternero colosal pretende crear se verá y se comportará como un mamut lanudo, explicó Church.

Suena a ciencia ficción, pero Church dijo que confía en que podrá modificar genéticamente al elefante asiático porque ha hecho una manipulación genética similar con cerdos, donde hizo 42 ediciones genéticas en sus células.

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«Entonces podemos convertir esas células en animales transfiriendo el núcleo, la parte de la célula que contiene ADN, en ella en un huevo y luego se convierte en lechones, en ese caso», dijo Church. Esos cerdos genéticamente modificados son lo suficientemente sanos como para ser utilizados para trasplantes de órganos en ensayos preclínicos en tres hospitales de todo el país, dijo.

«Esa es nuestra prueba de concepto de que podemos hacerlo», dijo Church. «No lo hicimos como un preludio del elefante, lo hicimos por su propio bien, pero nos ayuda a convencernos para que lleguemos al elefante».

El elefante genéticamente modificado se implantaría en un endometrio modificado al principio, y luego crecería en una bolsa, que se vería similar al útero artificial que los científicos de Filadelfia usaron para cultivar un cordero genéticamente modificado en 2017, dijo Church.

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Colossal espera trabajar con un par de científicos rusos para sembrar los mamuts en el Parque del Pleistoceno, una reserva natural en el río Kolyma en el noreste de Siberia. La idea es que los mamuts se conviertan en parte de un plan a largo plazo para restaurar la tundra a su estado prehistórico de pastos en lugar de árboles.

Si estos mamuts lanudos revividos eventualmente repoblan el Ártico, derribarían pequeños árboles y ayudarían a repoblar los pastos en los que prosperan, dijo Church. Esas hierbas reflejan la luz solar mejor que los troncos oscuros de los árboles de coníferas que viven allí. Además, los mamuts lanudos apisonan la nieve, haciéndola menos aislante.

Esos pastos enfriarían el ecosistema, reduciendo a su vez la liberación de gas metano atrapado por el derretimiento del permafrost, un importante contribuyente al calentamiento global.

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«Si ese metano se libera, es 30 veces peor que el dióxidode carbono por molécula» en términos de su capacidad para causar el calentamiento global, dijo Church.

«Así que esa es la idea, agregar una especie más a las nueve que ya tienen para ayudar a cambiarlo de nuevo a lo que, al menos desde un punto de vista humano, era un ecosistema más saludable», dijo Church a CNBC.


FUENTE:
El genetista George Church obtiene fondos para mamuts lanudos cultivados en laboratorio (cnbc.com)