Hace unos 90 millones de años, un gigantesco depredador del ápice, un dinosaurio carnívoro con dientes serrados parecidos a tiburones, merodaba lo que ahora es Uzbekistán, según un nuevo estudio de la mandíbula del gigante.


La bestia de 26 pies de largo (8 metros) pesaba 2,200 libras (1,000 kilogramos), lo que la hacía más larga que un elefante africano y más pesada que un bisonte.

Los investigadores lo llamaron Ulughbegsaurus uzbekistanensis, en honor a Ulugh Beg, un astrónomo, matemático y sultán del siglo 15 de lo que ahora es Uzbekistán.

Lo que sorprendió a los científicos fue que el dinosaurio era mucho más grande, el doble de longitud y más de cinco veces más pesado, que el depredador ápice previamente conocido de su ecosistema: un tiranosaurio, encontraron los investigadores.

El trozo de mandíbula se encontró en el desierto de Kyzylkum de Uzbekistán en la década de 1980, y los investigadores lo redescubrieron en 2019 en una colección de museos de Uzbekistán.

Illiustration de Ulughbegsaurus en comparación con el tiranosaurio más pequeño, Timurlengia
Arriba: Una ilustración del enorme carcharodontosaurio Ulughbegsaurus con el tiranosaurio más pequeño Timurlengia.

La mandíbula parcial de U. uzbekistanensis es suficiente para sugerir que el animal era un carcharodontosaurio, o un dinosaurio «dientes de tiburón». Estos carnívoros eran primos y competidores de los tiranosaurios, cuya especie más famosa es Tyrannosaurus rex.

Los dos grupos de dinosaurios eran bastante similares, pero los carcharodontosaurios eran generalmente más delgados y de construcción ligera que los tiranosaurios pesados, dijo la coinfér investigadora del estudio Darla Zelenitsky, profesora asociada de paleobiología en la Universidad de Calgary.

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Aun así, los carcharodontosaurios eran generalmente más grandes que los dinosaurios tiranosaurios, alcanzando pesos superiores a 13,200 libras (6,000 kg). Luego, hace unos 90 millones a 80 millones de años, los carcharodontosaurios desaparecieron y los tiranosaurios crecieron en tamaño, tomando el relevo como depredadores en Asia y América del Norte.

El nuevo hallazgo es el primer dinosaurio carcharodontosaurio descubierto en Asia Central, anotaron los investigadores.

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Los paleontólogos ya sabían que el tiranosaurio Timurlengia vivía al mismo tiempo y lugar, pero con 13 pies (4 m) de longitud y aproximadamente 375 libras (170 kg) de peso, Timurlengia era varias veces más pequeña que U. uzbekistanensis, lo que sugiere que U. uzbekistanensis era el depredador principal en ese ecosistema, devorando dinosaurios con cuernos, saurópodos de cuello largo y dinosaurios parecidos a avestruces en el vecindario, dijo el equipo.

Reconstrucción de la mandíbula superior de Ulughbegsaurus con dientes
Arriba: Una reconstrucción de la mandíbula superior y los dientes de Ulughbegsaurus.

«Nuestro descubrimiento indica que los carcharodontosaurios todavía eran depredadores dominantes en Asia hace 90 millones de años», dijo el investigador principal del estudio, Kohei Tanaka, profesor asistente de la Escuela de Graduados de Ciencias de la Vida y Ambientales de la Universidad de Tsukuba en Japón, a Live Science en un correo electrónico.

Peter Makovicky, profesor de paleontología en la Universidad de Minnesota que no participó en el estudio, estuvo de acuerdo en que U. uzbekistanensis probablemente estaba en la parte superior de la cadena alimentaria local.

«Creo que este hueso es tan grande que habría sido un dinosaurio depredador muy grande y muy probablemente el depredador ápice en su ecosistema», dijo Makovicky a Live Science.

El hallazgo de U. uzbekistanensis es la última ocurrencia conocida de un carcharodontosaurio y un tiranosaurio que viven juntos antes de que los carcharodontosaurios se extinguieran, dijo el equipo.

El equipo descubrió que U. uzbekistanensis tiene protuberancias óseas únicas por encima de sus dientes. Sin embargo, también tiene crestas óseas en los lados de su mandíbula que eran similares al tiranosaurio Thanatotheristes degrootorum de 79,5 millones de años de antigüedad (cuyo nombre significa «segador de la muerte«) de lo que ahora es Canadá.

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No está claro por qué ambas especies tienen estas crestas, pero tal vez sea un caso de evolución convergente,cuando las especies que no están estrechamente relacionadas evolucionan para tener características similares, dijo Zelenitsky.

El estudio fue publicado en línea el miércoles (8 de septiembre) en la revista Royal Society Open Science.


FUENTE:
T. Rex no siempre estuvo en la cima de la cadena alimentaria. Conoce lo que vino antes (sciencealert.com)