¿Por qué la Antigua Roma tiene una advertencia seria para nosotros?

Era un hijo privilegiado convertido en demagogo, un hombre que difuminaba los límites de la política y el espectáculo y parecía considerarse una divinidad más allá de las reglas mortales. Su tumultuoso mandato duró más de lo esperado.


Luego vino una pestilencia que parecía un sórdido reflejo de la arrogancia e ineptitud del gobernante. La enfermedad reveló y amplificó las tensiones sociales que se habían infectado bajo la superficie y trajo rumores de guerra civil. La gente no pudo resistir más, e incluso el pusilánime Senado mostró por fin esperanzados signos de coraje.

Con el sinvergüenza desaparecido, el poder fue confiado a un senador de alto rango cuyo respeto por la decencia había llegado a parecer la virtud más tranquilizadora. La nave del estado debía ser ahora dirigida por un par de manos seguras.

Estoy hablando, por supuesto, del emperador romano Cómodo y de su sucesor Pertinax. Hijo del emperador Marco Aurelio, Cómodo gobernó como único emperador durante 12 años (180-192 d. C.), y su reinado se vio empañado por un escándalo perpetuo. El emperador tenía muy poca estima por el decoro tradicional. Para deleite de algunos y consternación de muchos, Cómodo participó él mismo en los espectáculos de gladiadores. Solo podemos imaginar lo que habría hecho con Twitter.

Entonces, cuando una pestilencia cruel reapareció con tremenda ferocidad, en su punto máximo, se decía que había matado hasta 2.000 romanos por día, las tensiones se intensificaron. En palabras de un senador contemporáneo, el propio Commodus era una maldición peor que cualquier plaga. El indecoroso emperador fue finalmente estrangulado en su baño por un luchador, Narciso, a instancias de un grupo de conspiradores.

Establecer paralelismos entre nosotros y los romanos es un juego de salón favorito de los aficionados a la historia, aunque entre los historiadores profesionales puede parecer un poco grosero aprovechar nuestra formación para tratar a Roma como un espejo de nuestra época. Pero también hay un lado serio en estos paralelos: la forma en que entendemos el pasado determina inevitablemente cómo entendemos el presente.

Lo que podemos aprender al reflexionar sobre este capítulo de la antigua Roma no es tanto un ejemplo a seguir o soluciones cuidadosamente empaquetadas para nuestras propias crisis, sino una sensibilidad diferente, una conciencia de la fuerza poderosa que ha sido la naturaleza a lo largo de la historia humana. Inevitablemente traemos nuestras propias ansiedades y sensibilidades al estudio del pasado. También traemos nuevas herramientas y técnicas para ayudarnos a entenderlo. El resultado es que incluso las páginas más vueltas todavía nos dicen cosas que no esperábamos.

Hoy, con razón, nos preocupa que nuestras formas ecológicamente imprudentes tengan repercusiones, y nos sensibiliza para percibir dimensiones de la historia que antes habíamos pasado por alto o que habíamos pasado con demasiada prisa.

La pestilencia bajo Cómodo fue parte de una pandemia conocida como la Plaga Antonina. Apareció por primera vez durante el reinado del padre de Cómodo, Marco Aurelio. No era  la  peste, en el sentido de la peste bubónica, una enfermedad claramente horrible que aparecería en las últimas etapas de la historia romana.

El ángel de la muerte golpeando una puerta durante la plaga de Roma. Grabado de Levasseur después de J. Delaunay.

Emperador Cómodo, representado por el actor Joaquín Fénix en la cinta «Gladiator» de Universal Studios.

No está claro qué microbio fue el responsable de la plaga de Antonina, aunque la mayoría de los especialistas creen que el culpable más probable es un antepasado del virus de la viruela. La peste de Antonina es un ejemplo de una lección más amplia que se hace evidente en el estudio de las enfermedades humanas: muchos de los microbios más viciosos de la historia de la humanidad no son del todo muy antiguos. Surgieron y evolucionaron en escalas de tiempo humanas, en los últimos milenios y siglos, y en respuesta a las oportunidades que les presentamos sin darnos cuenta. Una segunda lección es que la salud humana y la salud animal son inseparables. Nuestra relación con el medio ambiente repercute en nosotros, a veces con una fuerza destructiva.

El virus de la viruela  tiene  menos de 2000 años. La peste de Antonina bien puede representar una etapa temprana de su evolución como patógeno humano. Como muchos virus, el agente de la viruela pertenece a una familia cuyos representantes infectan a pequeños mamíferos, como los roedores. A medida que las sociedades humanas se expanden y se interconectan más, chocamos con los animales y sus enfermedades. La evolución experimenta implacablemente con adaptaciones a nuevos huéspedes y, lamentablemente, algunos de estos experimentos tienen éxito.

La plaga de Antonina fue un experimento de ese tipo. Incluso sin comprender la microbiología de la enfermedad, los romanos sabían que la Plaga Antonina había venido de afuera, que era algo nuevo que había aparecido con terrible furia. Creían que la pestilencia había sido desatada por sus propios soldados en campaña más allá de las fronteras romanas, dentro de lo que hoy es Irak. Lo más probable es que el germen simplemente se extendiera a lo largo de las bulliciosas rutas comerciales que conectaban prácticamente todo el Viejo Mundo.

Los romanos mantuvieron un vigoroso comercio con África oriental, el Cercano Oriente y la India y China más allá. Da la casualidad de que el primer contacto directo documentado entre Roma y China se produjo en el mismo año en que estalló la plaga de Antonino bajo el mando de Marco Aurelio. Aunque nada comparado con nuestro mundo «plano», los romanos vivieron una de las fases más importantes de la larga historia de la globalización. Entonces, como ahora, la exposición a enfermedades fue una de sus consecuencias no deseadas.

La peste de Antonina podría haber sido una de las primeras “pandemias” de la historia, si con ese término nos referimos a un brote explosivo de enfermedad a escala intercontinental. Vivir una pandemia no solo nos hace ver diferentes capas del pasado, sino que también puede inspirarnos a escuchar nuestras fuentes antiguas con más empatía. Por ejemplo, Covid-19 ha hecho que la importancia psicológica de las cifras diarias de muertes en nuestros textos antiguos, como las 2.000 por día que murieron en Roma bajo Cómodo, sea mucho más real y vívida que nunca. Descripciones de cadáveres arrojados apresuradamente a fosas funerarias, los muertos privados de los rituales sagrados que se observaban con tanto cuidado en tiempos ordinarios, una vez leídos como una hipérbole. Mucho después de que termina el Covid-19, es un trauma tan íntimo: de seres queridos que pasan en angustiada soledad,

El número final de muertos por la plaga de Antonine es desconocido e incognoscible, y las conjeturas respetables  han  oscilado  entre el 2% y el 25% de la población. Me he aventurado a hacer un recuento en algún lugar del orden de siete millones a 10 millones, en un imperio de 70 millones de almas. Sin embargo, una de las paradojas más difíciles de considerar es que la plaga de Antonine fue un síntoma del éxito del imperio tanto como sus pecados o tensiones. Roma fue golpeada por su cúspide de poder y prosperidad, precisamente  porque  ese poder y prosperidad habían hecho ecológicamente más probable que surgiera y se diseminara un desafío microbiológico de ese tipo.

Como consecuencia de la peste, el arco de crecimiento de Roma  se  terminó abruptamente. El margen de dominio militar de Roma se perdió y nunca se recuperó por completo. Sin embargo, los romanos fueron resistentes, y seríamos afortunados si nuestro país perdura tanto como lo hicieron los romanos después de esta perturbación mortal.

Remontarnos al papel que jugó la naturaleza en la historia de Roma nos recuerda que nosotros también somos ecológicamente frágiles, y que el destino de nuestra sociedad solo está parcialmente bajo nuestro control. La sensación de nuestra fragilidad no debería volvernos fatalistas. Más bien, debería inspirarnos a ser menos complacientes. Incluso con todas las herramientas de la ciencia biológica moderna, no podríamos haber predicho exactamente cuándo y dónde surgiría una nueva pandemia.

Pero nos advirtieron, y esas advertencias fueron desatendidas, en parte porque contamos historias sobre nosotros mismos que implicaban que habíamos sido liberados de la naturaleza, que éramos inmunes a los patrones del pasado.

El papel de la historia es humanista. Su propósito es ayudarnos a ver esos patrones y tomarlos en serio porque son humanos. La historia es poderosa porque podemos identificarnos con las esperanzas, las locuras y los dolores de quienes nos han precedido. Al reconocer los límites de su poder frente a la naturaleza, también podemos reconocer el nuestro. Es una lección que haríamos bien en seguir. La Plaga Antonina no fue la última pandemia letal que enfrentaron los romanos. Y Covid-19 no será nuestro.

Kyle Harper, profesor de clásicos y letras en la Universidad de Oklahoma, es autor de «El destino de Roma: clima, enfermedad y el fin de un imperio» y el próximo «Plagas sobre la tierra: enfermedad y el curso de Historia humana».

La publicación La  antigua Roma tiene una advertencia urgente para nosotros  apareció por primera vez en el  New York Times.


FUENTE: 

https://strangesounds.org/2021/02/ancient-rome-warning-diseases.html