El virus apocalíptico que haría que COVID-19 pareciera irrelevante: un destacado científico advierte sobre el peligro de una pandemia desencadenada por granjas avícolas que podría matar a la mitad de la población mundial.

Justo cuando parece que estamos saliendo de la crisis, justo cuando el número de muertos disminuye y los nuevos ingresos hospitalarios por coronavirus se dirigen hacia cero, justo cuando comenzamos a permitirnos el primer suspiro de alivio tentativo, llega un nuevo libro de un estadounidense doctor para decirnos: esto, amigos, es solo el ensayo general.

El verdadero espectáculo, la plaga en la que la mitad de nosotros bien podríamos morir, aún está por llegar.

Y, si no cambiamos nuestras formas, podría estar a la vuelta de la esquina. Lo que estamos experimentando ahora puede parecer bastante malo, pero aparentemente es una cerveza pequeña.

En la “escala de huracanes” de epidemias, Covid-19, con una tasa de mortalidad de alrededor de la mitad del uno por ciento, califica una Categoría Dos miserable, posiblemente una Tres, un gran golpe pero no catastrófico.

El Big One, el tifón que acabará con todos los tifones, será 100 veces peor cuando llegue, una Categoría Cinco que producirá una tasa de mortalidad de uno en dos, un cambio de moneda entre la vida y la muerte, a medida que se abre camino a través de la población de la tierra. casi ocho mil millones de personas. La civilización como la conocemos cesaría.

Lo que es más, agrega ominosamente, “con pandemias que transmiten explosivamente un virus de humano a humano, nunca se trata de si, sino cuándo”.

Esta advertencia apocalíptica proviene del Dr. Michael Greger, un científico, gurú médico y nutricionista en campaña que ha abogado por los abrumadores beneficios de una dieta basada en plantas. Es un hombre confeso de batatas, col rizada y lentejas. La carne, en todas sus formas, es su bete noire.

También ha investigado mucho sobre enfermedades infecciosas: las 3.600 notas a pie de página y las referencias en su gigantesco libro de 500 páginas lo atestiguan.

Su conclusión es que nuestra estrecha conexión con los animales (mantenerlos, matarlos, comerlos) nos hace vulnerables al peor tipo de epidemia. Con cada salchicha de cerdo, sándwich de tocino y nugget de pollo, estamos picando con la muerte.

La clave de todo este dolor que nos espera son las “zoonosis”, el término científico para las infecciones que pasan de animales a humanos. Cruzan de ellos a nosotros y abruman nuestro sistema inmunológico natural, con consecuencias potencialmente fatales en una escala inimaginable.

Estos virus son generalmente benignos en el huésped, pero mutan, se adaptan a una especie diferente y se vuelven letales.

Así, la tuberculosis se adquirió hace milenios a través de las cabras, el sarampión provenía de ovejas y cabras, la viruela de los camellos, la lepra del búfalo de agua, la tos ferina de los cerdos, la fiebre tifoidea de los pollos y el virus del resfriado de los bovinos y equinos. Estas zoonosis rara vez llegan a los humanos directamente, sino a través del puente de otra especie.

Las civetas eran la ruta para que el SARS pasara de murciélagos a humanos; con MERS fueron los camellos. Covid-19 se originó en los murciélagos, pero probablemente nos llegó a través de un pangolín infectado, un oso hormiguero escamoso raro y en peligro cuya carne se considera un manjar en algunas partes del mundo y cuyas escamas se usan en las medicinas tradicionales.

Una vez que Covid-19 logró un punto de apoyo, gracias a la globalización, viajó rápido y lejos entre los humanos, conduciendo al peligroso estado en el que nos encontramos hoy. “Solo una comida o medicamento”, señala Greger, “puede terminar costando a la humanidad billones de dólares y millones de vidas”.

Sin embargo, lo cual es un poco, en comparación con lo que podría suceder la próxima vez, cuando el puente que cruza el virus para infectar probablemente sea la criatura más frecuente en el planeta: el humilde pollo.

Hay unos 24 mil millones de alucinantes repartidos por todo el mundo, con el doble que hace solo 20 años.

Tragamos por toneladas su carne y huevos baratos como papas fritas, y hacemos la vista gorda a las condiciones de cultivo industrial en las que se crían, se alimentan a la fuerza con productos químicos y se sacrifican.

En Occidente, podemos engañarnos a nosotros mismos con una complacencia xenófoba sobre los virus letales, contentos de ignorar la culpa de que se les escapen de las manos las culturas que traspasan la sopa de murciélago o los pangolines en escabeche. Por lo tanto, es un poco sorprendente saber que el mayor peligro de todos es acechar en nuestro patio trasero.

Porque si la predicción del Dr. Greger es casi cierta, las enfermedades que albergan los pollos, en particular la gripe, podrían terminar casi eliminándonos.

La influenza es la mejor elección de los científicos para la próxima plaga asesina de la humanidad. Se hizo más famoso en gran escala en 1918-20, infectando al menos a 500 millones de personas, un tercio de la población mundial en ese momento, y matando al 10 por ciento de ellos, posiblemente más.

La Organización Mundial de la Salud lo describe como el “evento de enfermedad más mortal en la historia de la humanidad”.

Mató a más personas en un solo año que la Peste Negra (la peste bubónica en la Edad Media) en un siglo, y más personas en 25 semanas que el SIDA asesinado en 25 años.

La muerte fue rápida pero no gentil. La “gripe española”, como se dio a conocer de manera engañosa, comenzó de forma inocuo con tos y dolor muscular, seguida de fiebre, antes de explotar, dejando a muchas víctimas con chorros de sangre por la nariz, las orejas y las cuencas de los ojos.

Ampollas de sangre púrpura aparecieron en su piel. La espuma se derramó de sus pulmones y muchos se pusieron azules antes de sofocarse. Un patólogo que realizó exámenes post mortem habló de los pulmones seis veces su peso normal y estaba tan lleno de sangre que parecía “gelatina de grosella roja derretida”.

La gripe normal, el tipo que vemos todos los años, se dirige a los ancianos y enfermos, pero la variedad de 1918 eliminó a aquellos en la plenitud de la vida, con un pico de mortalidad entre los jóvenes de 20 a 34 años. Dejó de propagarse después de dos años solo cuando todos estaban muertos o inmunes y se quedó sin personas para infectar.

Durante décadas, el punto de partida preciso del mayor asesino de la humanidad fue un rompecabezas sin resolver, aunque se sospechaba que los cerdos. No fue hasta 2005 que se estableció científicamente que la gripe española era influenza aviar. Su fuente fueron las aves.

Esta advertencia apocalíptica proviene del Dr. Michael Greger, un científico, gurú médico y nutricionista en campaña que ha abogado por los abrumadores beneficios de una dieta basada en plantas.

Desde ese brote masivo entre los humanos a principios del siglo XX, la gripe aviar se ha mantenido exactamente eso, en gran parte limitada a su criatura huésped.

La preocupación es que el virus nunca se detiene, sino que siempre está mutando, y en 1997 surgió una nueva cepa, conocida como H5N1, que cruzó a los humanos.

Este es el monstruo que acecha en la maleza, el que hace estremecer a los epidemiólogos.

Según el experto en enfermedades infecciosas, el profesor Michael Osterholm, es un “primo besador del virus de 1918” y podría conducir a una repetición de 1918, pero de una manera aún más letal.

El brote de 1997 comenzó con un niño de tres años en Hong Kong, cuyo dolor de garganta y dolor de estómago se convirtió en una enfermedad que le cuajó la sangre y lo mató en una semana por insuficiencia respiratoria y orgánica aguda.

Si se hubiera extendido, Lam Hoi-ka habría sido paciente cero para una nueva pandemia global. Afortunadamente, estaba contenido. Solo 18 personas lo contrajeron, un tercio de los cuales murieron.

Esas cifras demostraron su extrema letalidad. pero también que, gracias a Dios, fue lento para ser transmitido. Sin embargo, lo que preocupaba a los científicos de la salud pública era que la nueva cepa resultó estar a solo unas pocas mutaciones de poder replicarse rápidamente en el tejido humano. Aquí estaba el potencial para un escenario de pesadilla: letalidad extrema combinada con facilidad de transmisión.

Un experto declaró: “Lo único que se me ocurre que podría tener un mayor número de muertos humanos sería la guerra termonuclear”.

¿Y dónde se originó el H5N1 en Hong Kong? Greger afirma que en una investigación posterior, el factor de riesgo más fuerte que surgió fue el contacto directo o indirecto con las aves de corral. Las aves en el rincón de mascotas en la guardería de Lam Hoi-ka incluso fueron sospechosas.

“Afortunadamente”, agrega, “el H5N1 hasta ahora ha seguido siendo un virus principalmente de aves de corral, no de personas”.

¿Pero por cuánto tiempo? “Él y otros virus animales nuevos y mortales como este todavía están ahí afuera, aún mutando, con la vista puesta en el buffet de ocho mil millones de huéspedes humanos”.

Y si Dios no lo permitiera, sería mucho peor que antes. Al igual que la versión de 1918 del virus, el H5N1 tiene una propensión a los pulmones, pero no se detiene allí. Puede llegar a invadir el torrente sanguíneo y devastar otros órganos internos hasta que no sea nada menos que una infección de todo el cuerpo.

Por eso es a quien temer. Tiene el potencial de ser al menos diez veces más letal de lo que era en 1918. A medida que avanzan las enfermedades contagiosas humanas, solo el Ébola y la infección por VIH no tratada son más mortales. ¿Y qué pasa si el virus se transmitió por el aire y se transmitió al tacto? El resultado, para citar la revista médica The Lancet, sería un desastre global “enormemente aterrador”.

Entonces, ¿qué podemos hacer para protegernos de un destino tan catastrófico? Greger está convencido de que es el hombre jugando con la naturaleza lo que nos pone en peligro. Necesitamos cambiar nuestros caminos.

En Malasia, hace 20 años, la destrucción de los bosques por tala y quema para dar paso al cultivo expulsó a los murciélagos frutales, que se instalaron en los árboles de mango junto a las granjas de cerdos. Los murciélagos de la fruta gotearon orina y saliva en los corrales de los cerdos, transmitiendo el virus Nipah.

Los cerdos desarrollaron una tos explosiva, tuvieron espasmos y murieron. En el proceso, el virus se propagó a otros animales, incluidos los humanos. Fue particularmente virulento.

Más de la mitad de los humanos que lo atraparon murieron, y se consideró un patógeno tan mortal que EE. UU. lo enumeró como un posible agente antiterrorista.

Nipah también fue la plantilla para el virus en la película Contagion de 2011, que se ha convertido en la mejor vista de Netflix durante la pandemia de Covid-19. Lo que puso fin al brote de Nipah de siete meses en Malasia fue el sacrificio de franjas de la población porcina del país. Más de un millón fueron destruidos. Fue la misma solución con la gripe aviar H5N1 en Hong Kong, donde matar a todos los pollos en el territorio eliminó el virus.

Siempre lo es. En todo el mundo, la eliminación a gran escala ha sido la respuesta aceptada a los brotes de gripe porcina y gripe aviar.

Pero luego los rebaños de cerdos y las manadas de pollos pueden regenerarse, y volvemos al punto de partida. Para el profesor Osterholm no tiene sentido seguir reponiendo el stock después de cada sacrificio, dado que “cada pollo nuevo nacido y eclosionado es una incubadora completamente nueva para el virus”.

El H5N1 está continuamente disparando a una transmisión sostenida de persona a persona, y al repoblar la bandada mundial de aves de corral, todo lo que hacemos es seguir recargando el arma.

En teoría, Greger está de acuerdo. La única forma de asegurarse de prevenir futuras pandemias es matar a todas las gallinas del mundo.

¿Es eso factible, puede preguntar con razón? El pollo y los huevos son productos alimenticios dominantes en todo el mundo, de ahí los 24 mil millones de ellos mencionados anteriormente.

Aunque el vegano en Greger podría favorecer en última instancia eliminarlos por completo de la cadena alimentaria, reconoce el problema al hacerlo. Un curso de acción menos drástico, para evitar lo que Osterholm describe como “el desastre humano más grande de la historia, con el potencial de redirigir la historia mundial”, es cambiar completamente la forma en que “criamos” los pollos.

La domesticación de los animales comenzó hace eones y con ella el problema de los virus que cruzan especies. Pero cuando se trataba de unas pocas gallinas y otros animales en libertad alrededor del corral, el riesgo era limitado.

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Todo eso cambió con el cambio moderno a la agricultura industrial a gran escala. En muchas partes del mundo, particularmente en China y EE. UU., La gran mayoría de los pollos de engorde se crían en cobertizos intensivos tan abarrotados que cada ave tiene un área no mayor que una hoja de papel A4.

Cuando están completamente desarrollados, un observador dijo que lo que ves frente a ti es como una alfombra de plumas.

No podías poner tu mano entre los pájaros, y si uno se caía, sería una suerte volver a levantarse debido al enamoramiento de los demás.

Las gallinas que se guardan para los huevos están en enormes baterías de jaulas apiladas con poco espacio para batir sus alas.

Si a eso le añadimos una ventilación pobre, condiciones de basura pobres, higiene deficiente y el alto nivel de amoníaco de sus excrementos, no es de extrañar que las enfermedades florezcan. Cuantos más animales se apiñan, dice Greger, ‘más giros puede obtener el virus en la rueda de la ruleta mientras se apuesta por el premio mayor pandémico que puede estar oculto en el revestimiento de los pulmones de los pollos.

El H5N1 era originalmente un virus leve encontrado en patos migratorios; si mataba a su anfitrión de inmediato, también moriría.

Pero cuando el pico de su próximo huésped está a solo una pulgada de distancia, el virus puede evolucionar para matar rápidamente y aún sobrevivir. Con decenas de miles, si no cientos de miles, de huéspedes susceptibles en un solo cobertizo de pollos, el virus puede pasar rápidamente de un pájaro a otro, acumulando mutaciones adaptativas.

Como lo expresó un eminente profesor australiano de microbiología: “Hemos llevado de manera antinatural a nuestros virus con capacidad pandémica y les hemos dado la oportunidad no solo de infectar y destruir grandes cantidades de aves, sino de saltar a la raza humana”.

Para contrarrestar esto, dice Greger, lo mínimo que debemos hacer es pasar de la producción en masa de pollos a parvadas más pequeñas criadas en condiciones menos estresantes, menos abarrotadas y más higiénicas, con acceso al exterior, sin uso de antivirales humanos y con un poner fin a la práctica de la cría para un crecimiento rápido o producción no natural de huevos a expensas de la inmunidad.

E incluso eso puede no ser suficiente. El deseo preferido de Greger es que, en lugar de reabastecerse después de cada sacrificio, el mundo en su conjunto debería criar y comer un último lote global de pollos, y luego romper para siempre el vínculo viral entre patos, pollos y humanos.

“El ciclo pandémico teóricamente podría romperse para siempre”, escribe. “La gripe aviar podría estar castigada”. Pero hasta entonces, advierte, “mientras haya aves de corral, habrá pandemias”. Al final, podemos ser nosotros o ellos “.

El hecho es que, incluso cuando el coronavirus es sometido, no será más que una tregua en una batalla en curso en lugar de una victoria.

Este es un momento para reflexionar sobre las palabras del fallecido biólogo ganador del Premio Nobel Joseph Lederberg cuando escribió: ‘Vivimos en una competencia evolutiva con bacterias y virus. No hay garantía de que seremos los sobrevivientes “.

E incluso si Covid-19 está retrocediendo, deberíamos recordar, con un escalofrío, el eslogan de la película Jaws 2: “Justo cuando pensabas que era seguro volver al agua”.

Fuente: https://www.dailymail.co.uk/news/article-8370969/The-apocalyptic-killer-virus-coming-home-roost.html

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