La falla de San Andrés es un monstruo de 730 millas

El terremoto de Ridgecrest fue un pequeño sabor de posible destrucción

Las fallas atraviesan California, produciendo terremotos mortales.

Pero cada vez que el suelo tiembla, el primer pensamiento siempre se convierte en la falla más poderosa y peligrosa: el San Andrés.

Este es el monstruo de 730 millas capaz de producir el Big One, la falla lo suficientemente famosa como para ser el personaje principal en una exitosa película de desastres.

Un nuevo cálculo realizado en las últimas semanas en el Servicio Geológico de los EE.UU. mostró que existe una posibilidad extremadamente remota de que San Andrés pueda ser desencadenado por los terremotos de Ridgecrest.

Es delgado. Pero es la diferencia entre delgado y ninguno”, dijo la sismóloga Susan Hough de USGS. “No creo que ningún científico de la Tierra vaya a perder el sueño, esto irá en cascada a San Andrés”.

Pero la falla sigue siendo una fuente de ansiedad constante, especialmente cuando el terreno se mueve. Los terremotos anteriores en el San Andrés fueron provocados por temblores cercanos anteriores. El terremoto de gran magnitud de 7.8 en 1857 que rompió 225 millas de la falla entre el Condado de Monterrey y el Paso de Cajón en el Condado de San Bernardino fue precedido por un par de terremotos más pequeños una y dos horas antes.

(Raoul Rañoa / Los Angeles Times)

Los terremotos en el sur de California en 1992, 2001, 2009 y 2016 despertaron la preocupación de los científicos de que podrían provocar un gran terremoto en San Andrés. En algunos de esos casos, los funcionarios incluso emitieron una advertencia pública de mayor riesgo sísmico. Por ejemplo, después de los temblores de los mellizos en Landers y Big Bear en 1992, los funcionarios estatales anunciaron que había un 50% de posibilidades de otro gran temblor en los próximos días.

Ninguno, sin embargo, causó el Big One en el sur de San Andrés.

En el caso de los temblores recientes, la posibilidad de que los terremotos de Ridgecrest desencadenen el San Andrés parece ser una preocupación menor, en términos relativos.

“Sabemos que los terremotos pueden desencadenar otras fallas, incluso a cientos de millas de distancia”, dijo el geofísico de investigación de USGS Morgan Page. “Por un lado, la probabilidad puede aumentar. Pero no es un gran aumento en comparación con el riesgo que tenemos año tras año en San Andrés, que vive en California”.

El cálculo reciente es altamente teórico y se basa en un modelo conocido como Tercer pronóstico uniforme de la ruptura del terremoto de California, o UCERF3-ETAS, un modelo de secuencia de réplica de tipo epidémico que determina cómo un terremoto en una ubicación puede transferir el estrés sísmico a una falla cercana.

Como todo lo que se está investigando, es posible que este cálculo sobre San Andrés sea incorrecto. Un escenario como el que se preveía en el cálculo reciente, una situación de Ridgecrest- a -San Andres que se extiende por unas 100 millas, no ha ocurrido en el registro relativamente corto y moderno de California.

El sur de San Andrés es bastante peligroso por sí solo y puede romperse sin tener que alejarse de una falla lejana del desierto de Mojave. Y está acumulando estrés sísmico tan rápido que incluso si se rompiera pronto, los científicos probablemente pasarán el resto de sus carreras discutiendo si los terremotos de julio tuvieron algo que ver con eso, dijo la geóloga de investigación del USGS, Kate Scharer.

Un gran terremoto en San Andrés sería devastador. El Servicio Geológico de los Estados Unidos publicó un escenario hipotético de un terremoto de magnitud 7.8 en la falla de San Andrés que podría matar a 1,800 personas, lesionar a 5,000, desplazar a unas 500,000 a 1 millón de personas de sus hogares y entorpecer la región económicamente por una generación. Ese terremoto enviaría fuertes sacudidas a los condados de Los Ángeles, Orange, Riverside, San Bernardino, Kern y Ventura casi simultáneamente.

“Hay mucha tensión acumulada allí”, dijo Scharer. “Es la falla de mayor peligro, y fue antes del terremoto [de Ridgecrest], y seguirá siendo después del terremoto.

“Ha estado tranquilo por tanto tiempo”.

Falla mundialmente famosa

La falla de San Andrés ha capturado cada vez más la imaginación de los californianos a lo largo de los años, probablemente con la ayuda de la película de acción homónima de Hollywood protagonizada por Dwayne Johnson en 2015, y su papel protagónico en el malvado esquema del villano Lex Luthor en la película de Superman de 1978.

Incluso cuando ocurren terremotos lejanos, el apetito del público por cualquier información sobre San Andrés es insaciable. Las búsquedas de Google en California por San Andrés se dispararon durante los terremotos de Ridgecrest y los terremotos de México en septiembre de 2017. Las noticias televisivas chyrons a principios de este mes sonaron con un texto de cómo los terremotos de Ridgecrest no estaban en San Andrés.

La obsesión con el San Andrés no es sin motivo.

Solo tres terremotos en el registro moderno de California han sido tan grandes como la magnitud 7.8, y dos de ellos en San Andrés, el de 1906 que destruyó la mayor parte de San Francisco en sacudidas y fuego, y el megaquake del sur de California en 1857, cuando La región estaba escasamente poblada. Un terremoto de magnitud 7.8 produce 45 veces más energía que el terremoto de Northridge de magnitud 6.7 de 1994.

Megadefecto de California

De las muchas fallas en California, el San Andrés está singularmente preparado para ser el que desata un mega terremoto en nuestra vida.

El San Andrés es el límite principal de la placa entre las gigantescas placas del Pacífico y América del Norte, y es una línea divisoria clave que se mueve al suroeste de California, que abarca ciudades como Half Moon Bay, Santa Cruz, Monterey, Santa Bárbara, Los Ángeles y Anaheim, hacia Alaska. El otro lado, con San Francisco, Sacramento, Fresno y Las Vegas, se está moviendo, relativamente hablando, hacia donde está México hoy.

El San Andrés es, con mucho, el culpable de acumular tensión sísmica, el más rápido en California, lo que lo convierte en uno de los más propensos a romperse en las próximas décadas. Y es la falla más larga, por lo que es capaz de producir los terremotos más poderosos del Estado Dorado.

A lo largo de los siglos, la falla de San Andrés se mueve a una velocidad impresionante en comparación con la mayoría de las fallas de California, la velocidad a la que crecen las uñas.

Los satélites GPS pueden detectar la tensión sísmica: Mission Viejo en el condado de Orange, en el lado suroeste de San Andrés, se puede ver escaneando cada año hacia el noroeste, mientras que Twentynine Palms en el desierto de Mojave, en el otro lado de la falla , se puede ver moviéndose hacia el sureste, relativamente hablando.

Pero a lo largo de la mayoría de las partes de San Andrés, el suelo no se está arrastrando. Está atascado por largos períodos de tiempo, y tarde o temprano, necesita moverse en un gran terremoto para alcanzar al resto de la placa continental. En promedio, hay alrededor de 12 pies de movimiento por siglo a lo largo del sistema de fallas de San Andrés de 730 millas entre Point Arena en el condado de Mendocino y la frontera con México.

La cantidad de tierra movida en un terremoto de magnitud 7.8 puede ser sorprendente. Dijo Scharer que en una sección remota de Desert Hot Springs, cerca de Palm Springs, una pareja que se tomaba de la mano a través de San Andrés durante un mega terremoto se separó repentinamente hasta 30 pies, casi toda la longitud de un autobús urbano.

Un escenario de dominó

Pero el San Andrés no es el único defecto por el que preocuparse.

Los terremotos de Ridgecrest ocurrieron en una vasta región sísmica llamada Zona de Cizalla del Este de California, que representa una amplia franja del estado que incluye Palm Springs y el Valle de Owens.

Aunque poco conocido por el público, la zona ha sido objeto de una intensa investigación por parte de los científicos. Es el hogar del único terremoto de California en el registro moderno que podría haber sido tan grande como la magnitud 7.8: el terremoto de Owens Valley de 1872, que mató a 27 personas y destruyó 52 casas.

La falla de Garlock está justo al sur de los temblores de Ridgecrest, y es capaz de producir un temblor de magnitud 8, que se dirige a los condados de Bakersfield, Ventura y Los Angeles.

La falla de Garlock puede ser más probable que sufra un terremoto como resultado de los terremotos de Ridgecrest, dijo James Dolan, profesor de ciencias de la tierra en la USC que ha pasado años estudiando esta región.

Los terremotos de Ridgecrest movieron el bloque de tierra al oeste de la falla rota hacia el noroeste, alejándose de la falla de Garlock. Eso hubiera ayudado a liberar la fricción que mantiene la falla de Garlock todavía, y hace que sea más fácil sufrir un terremoto.

Nadie sabe si tal terremoto ocurrirá realmente en nuestra vida. La falla de Garlock puede pasar por largos períodos de hibernación, que duran hasta 3,000 años, dijo Dolan.

Pero hay períodos en los que la falla de Garlock es bastante activa. El último período fue en los siglos alrededor de 1500, según datos paleosísmicos. Y es posible que un período de mayor actividad sísmica comenzara con un terremoto no muy diferente de los terremotos de julio en Ridgecrest.

Es plausible que un terremoto en la cercana falla del valle de Panamint eventualmente haya provocado un terremoto posterior en la falla de Garlock. Y eso, a su vez, provocó un terremoto en San Andrés, según el estudio, publicado en el Journal of Geophysical Research: Solid Earth en 2013 y coautor de Dolan y otros científicos de la USC, Penn State, Caltech, Utah State y Nosotros marina de guerra.

Esa secuencia de terremotos probablemente no se produjo a los pocos minutos; puede haber tardado hasta 100 años en completarse. Pero muestra cómo los terremotos en una falla pueden llevar a un efecto dominó.

“Cada parte del sistema está vinculada mecánicamente con todas las demás partes del sistema”, dijo Dolan. “El Garlock actúa como un puente mecánico entre la zona de cizalla del noreste de California y San Andrés”.

A veces, el terremoto es un terremoto más pequeño pero aún destructivo. La magnitud 6.4 del terremoto de Long Beach de 1933, la magnitud 6.6 del terremoto de Sylmar de 1971 y la magnitud de la magnitud 6.7 del terremoto de Northridge de 1994 no ocurrieron en San Andrés, pero todas causaron la pérdida de vidas.

Terremotos disparados

La preocupación por los terremotos provocados ha sido objeto de un escrutinio más detallado en las últimas décadas.

En 1987, un terremoto de magnitud 6,6 en un valle de Imperial, una de las áreas agrícolas clave de California, cerca de la frontera con México, fue seguido 11 horas después por un terremoto de magnitud 6,6 con un epicentro a seis millas de distancia del primero. Los llamados terremotos de Superstition Hills dañaron los canales de irrigación.

La secuencia de terremotos de Joshua Tree-Landers-Big Bear de 1992 durante dos meses, con sucesivos epicentros a aproximadamente 20 millas uno del otro, suscitó la preocupación de que San Andreas era el próximo.

La sismóloga Lucy Jones, entonces con el USGS, recordó haber construido un “escenario de guerra” en el que, si se produjera un terremoto de magnitud 6,5 o mayor en un lugar determinado de San Andreas, se activaría una respuesta automática que incluía llamadas a Funcionarios estatales dentro de los 20 minutos y una llamada de la Guardia Nacional.

El San Andreas no se activó como resultado de esa secuencia. Una réplica significativa ocurrió siete años después, el terremoto de la Mina Héctor de magnitud 7.1, pero en un área remota del desierto aún más lejos del San Andreas que el terremoto más grande de 1992.

Más recientemente, los sismólogos han prestado mucha atención a los enjambres sísmicos en el Mar Salton, precariamente cerca del final de la falla de San Andrés. Solo en tres ocasiones desde que se instalaron sensores de terremotos en 1932, hubo enjambres que han preocupado especialmente a los sismólogos en 2001, 2009 y 2016. Una advertencia en 2016 llevó a los funcionarios a cerrar el Ayuntamiento de San Bernardino durante dos días. Las autoridades ya habían planeado cerrar el edificio en unos meses debido a problemas de seguridad sísmica.

Está claro que algunas personas ahora tienen mucho miedo de los terremotos, es comprensible, porque no podemos verlos venir, lo que les da miedo. Pero en lugar de obsesionarse sobre cuándo y dónde sucederán exactamente, dijo Jones, deberíamos centrarnos en el riesgo de la misma manera que lo hacemos en caso de accidentes automovilísticos: al estar preparados para un desastre que podría ocurrir en cualquier momento.

“No trato con las autopistas en L.A. preguntándome si este día es el día para un accidente. La realidad es que no sé qué día será “, dijo Jones, que es la razón por la que usa el cinturón de seguridad cada vez que está en un automóvil.

Lo mismo ocurre con los terremotos, dijo ella. Recupere esos edificios vulnerables. Atornilla las casas antiguas a sus cimientos. Asegurar muebles y marcos de cuadros. Y abastecerse de agua y comida.

Fuente: https://www.latimes.com/california/story/2019-07-25/ridgecrest-quakes-trigger-something-on-san-andreas

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