El volcán más activo de Europa se está deslizando hacia el mar.

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Lava brota del monte Etna en Sicilia durante una magnífica erupción de 2013.

Las primeras mediciones submarinas del movimiento del Monte Etna indican que la gravedad está tomando la montaña ardiente para un paseo salvaje.

Situada en el extremo noreste de Sicilia, el Monte Etna de Italia es un volcán hiperactivo capaz de producir flujos de lava incandescentes, así como explosivos, pirotécnicos rodeados de rayos. También se está deslizando hacia el mar Jónico, y un nuevo estudio proporciona evidencia fresca de por qué.

Se sabe desde hace algún tiempo que el llamado Techo del Mediterráneo ha estado en movimiento. Etna no se está deslizando rápidamente; en promedio, su migración ocurre a una velocidad varias veces más lenta que la tasa de crecimiento de sus uñas. Pero los geólogos han estado buscando la causa exacta del movimiento del volcán, ya que está relacionado con el riesgo de que la montaña ardiente pueda sufrir un colapso catastrófico.

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Half Dome, aquí en 1931, ha sido durante mucho tiempo una característica icónica de Yosemite, que se estableció como parque nacional en 1890 gracias en gran parte a los esfuerzos del explorador y naturalista John Muir. “Ningún templo hecho con manos humanas puede compararse con Yosemite”, escribió Muir.

Cerca de un millón de personas viven en las laderas del Etna, y millones más residen en las costas del mar Jónico. Si parte del volcán cerca de la costa se vuelve inestable y cae al agua, podría crear mega-tsunamis que devastarían las orillas del Mediterráneo oriental.

“Un colapso masivo sería un desastre para un área vasta y densamente poblada”, dice Boris Behncke, un vulcanólogo en el Observatorio Etna en el Instituto Nacional de Geofísica y Volcanología de Italia que no participó en el último trabajo. (Descubra por qué las personas eligieron vivir en las sombras de los volcanes activos).

La pendiente resbaladiza del Etna

Para su nuevo estudio, publicado hoy en Science Advances, un equipo dirigido por Morelia Urlaub en el Centro Helmholtz para la Investigación Oceánica en Kiel, Alemania, desplegó varios transpondedores submarinos alrededor del flanco sureste del Etna, que sospechan que es la sección más móvil de la montaña.

Estos transpondedores contenían sensores de presión que detectaban los movimientos más leves del flanco marino. Los dispositivos también registraron sus posiciones entre sí, lo que significaba que el equipo podía detectar el movimiento del flanco en comparación con las partes más estables del terreno.

Según el equipo, sus resultados muestran que la gravedad es la fuerza principal que hace que se mueva este flanco del volcán. El aumento de magma dentro del volcán también desempeña un papel, pero el equipo cree que tiene un efecto general menor en el deslizamiento hacia el mar del Etna.

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Los nuevos resultados “nos llevan al emocionante reino de la vigilancia subacuática por primera vez en Etna”, dice el vulcanólogo John Murray, de la Universidad Abierta de los EE. UU., Que no participó en el nuevo trabajo. Murray dirigió un estudio previo que también observó el deslizamiento del Etna, y dice que los nuevos datos están en línea con las observaciones de su equipo, en que “las fuerzas magmáticas son menos importantes que la expansión gravitacional en la expansión externa del Etna”.

Hasta hace poco, muchos expertos pensaban que las inyecciones de magma poco profundas en la montaña ardiente eran los principales impulsores del desplazamiento de este volcán. De hecho, durante algunas de las erupciones del Etna, los dispositivos de monitoreo han registrado movimientos de decenas de pies. Esto tiene sentido: el magma en ascenso puede inflar partes de la montaña, agregando peso extra a las secciones de la misma y causando que aparezcan debilidades estructurales.

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Pero el flanco suroriental del Etna tiende a resbalar en ataques y explosiones, y no todo ese movimiento está vinculado a una confusión interna y fundida.

Vigilando las cosas entre abril de 2016 y julio de 2017, el último esfuerzo de monitoreo detectó un caso de gran movimiento a mediados de mayo de 2017, cuando el flanco del volcán sobresalía hacia el mar una o dos pulgadas. Esta actividad coincidió con el movimiento de ocho días de una falla local.

El equipo está de acuerdo en que el aumento del magma desempeña un papel, ya que otras aceleraciones de flanco coinciden bien con las intrusiones inequívocas de nuevo material fundido. Pero el hecho de que tales enormes deformaciones también estén ocurriendo lejos de la cumbre dominada por el magma sugiere que la gravedad es la estrella del espectáculo, una noción compartida por otros grupos de investigación.

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En abril, el equipo de Murray informó sobre su trabajo usando cientos de kits de GPS en tierra para evaluar el movimiento del Etna. Sus datos indicaron que, desde 2001 hasta 2012, el Etna avanzó hacia el mar Jónico en dirección sureste a una velocidad de 0,6 pulgadas (unos 14 milímetros) cada año. Estos investigadores también sospechan que la gravedad es la fuerza impulsora, empujando el Etna a lo largo de una capa de sedimentos sueltos.

La gravedad te derribará

El estudio de abril sugirió que todo el volcán se estaba moviendo, pero el nuevo documento solo miraba el flanco sureste. Aún así, con ambos estudios en mente, “parece que el consenso se está moviendo hacia el deslizamiento impulsado por la gravedad como el mecanismo dominante” para el movimiento del Etna, dice Urlaub.

Las interpretaciones del nuevo estudio son bastante razonables, dice Behncke, aunque agrega que la situación es compleja, y es probable que las contribuciones de los tirones gravitacionales y los movimientos magmáticos varíen con el tiempo. Ambos factores también están conectados, con movimientos de flanco impulsados ​​gravitacionalmente que permiten que ocurran intrusiones magmáticas.

“Es muy difícil hacer afirmaciones definitivas a menos que los métodos utilizados por los autores se apliquen durante un período mucho más largo, que abarque un área más amplia”, dice.

También está la cuestión de si el movimiento del flanco sureste podría convertirse algún día en un colapso catastrófico. Los datos de Urlaub indican que es posible, aunque ella señala que aún no hay suficiente información para decir con seguridad. Los geólogos necesitan décadas de datos de monitoreo antes de que puedan distinguir la diferencia entre un deslizamiento normal y rápido.

Actualmente no hay señales de un colapso inminente en las pendientes del Etna, pero la falta de datos sobre cualquier incidente similar significa que no hay forma de saber cuándo puede ocurrir un colapso de flanco mayor. No es de extrañar, entonces, que el Etna sea uno de los volcanes más monitoreados de la Tierra.

Fuente:

https://www.nationalgeographic.com/science/2018/10/news-mount-etna-volcano-sliding-sea-gravity-geology/

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